Histoire de la porcelaine

 





Jean-Baptiste Darnet

Première porcelaine
des terres du Limousin.

Un peu d’histoire

A l’époque Tang en Chine (VIIIe - IXe siècle après J.-C.), découverte de la porcelaine dure à base de kaolin.
Entre 1275 et 1291, Marco Polo parcourt la Chine. Il y remarque une céramique fine et translucide inconnue en Occident. Il la baptise "porcellana" du nom d’un coquillage nacré en forme de vulve de truie (porca : femelle du porc en latin) très prisé des romains.
Fierté des Empereurs du Céleste Empire, la porcelaine enflamme l’esprit des Princes et têtes couronnées de l’Europe entière.

Après 1498, avec l’ouverture de la route des Indes par Vasco de Gama, c’est la ruée. Un commerce régulier s’établit entre l’Extrême-Orient et l’Europe. Portugais au XVIe siècle, Hollandais, Anglais et Français aux XVIIe et XVIIIe siècles se disputent le monopole des importations de ces merveilleuses porcelaines chinoises que l’on baptisa "Porcelaines de la Compagnie des Indes".

A la Renaissance, potiers et alchimistes portés par l’esprit scientifique de l’époque et encouragés par des mécènes n’ont de cesse que de chercher le secret de la porcelaine chinoise. De toutes ces expériences, ce sont celles des Médicis à Florence et des princes français au tout début du XVIIIe siècle à Saint Cloud, Chantilly, Vincennes... qui sont les plus probantes. Elles donnent naissance à la "porcelaine tendre". Celle-ci a l’aspect de la porcelaine chinoise mais n’en a ni la dureté, ni la sonorité. Il manque l’élément principal, le kaolin toujours inconnu à cette époque en Europe.

En 1709 en Saxe, l’arcaniste Böttger découvre la formule de la porcelaine dure et identifie par hasard un gisement de kaolin. La première manufacture de porcelaine dure hors de Chine est fondée à Meissen. Le secret en est jalousement gardé. Il faut attendre 1767 en France pour que la première porcelaine dure à base de kaolin du Limousin sorte des fours de la Manufacture de Sèvres.

Vers 1765 à Saint-Yrieix-la-Perche en Haute-Vienne, la femme du chirurgien Jean-Baptiste Darnet utilise une terre blanche et onctueuse comme savon pour laver son linge. Son mari voulant commercialiser la découverte fortuite de sa femme, s’adresse à un pharmacien de Bordeaux pour en mettre la formule au point. L’apothicaire Villaris identifie la précieuse matière et au terme d’une rocambolesque aventure parvient à vendre sa découverte à la Manufacture de Sèvres.

A partir de 1768 le kaolin est régulièrement extrait des carrières de Saint-Yrieix-la-Perche et alimente les manufactures parisiennes.


En 1771, sous l’impulsion de l’intendant Turgot, la première manufacture de porcelaine voit le jour en Limousin, la Manufacture Grellet frères-Massié-Fournérat.

Ainsi aura-t-il fallu plus de 4 siècles à l’Occident pour percer le secret de la porcelaine chinoise et que naisse la porcelaine de Limoges......

 





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